La mission Apollo 12
 

Anecdotes d'Apollo 12

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Conrad examinant la sonde Survoyor 3
Conrad examinant la sonde Surveyor 3

14 Novembre 1969

La NASA vient d'envoyer une nouvelle mission spatiale vers la Lune. Apollo XII, commandée par Charles Conrad, emmène également les astronautes F. Gordon et Alan L. Bean (pilote du module lunaire appelé "Intrepid") vers notre satellite.

"Apollo XII" a atteint son orbite lunaire le 17 novembre et y reste 24 heures. Le deuxième débarquement lunaire proprement dit commence le 19 novembre, avec le départ du LM de la capsule spatiale. Si N. Armstrong et B. Aldrin ont pu se poser sur la Mer de la Tranquillité, mais à près de sept kilomètres de l'endroit prévu, il s'agit cette fois-ci, non pas de faire le "remake" d'Apollo XI, mais bel et bien de prouver que la précision de l'alunissage n'est pas une simple vue de l'esprit (en effet, à quoi bon vouloir entreprendre une étude scientifique et méthodique de la Lune s'il reste impossible de se poser à l'endroit exactement demandé et prévu par les géologues). A 7 h 54, heure française, le LM se pose impeccablement à l'endroit prévu dans l'Océan des Tempêtes (voir carte des alunissages), en bordure du cratère où la sonde "Surveyor 3" s'était posée en 1967 (en fait, Intrepid a aluni à moins de 180 mètres de cette sonde).
Le point d'alunissage est distant de 1540 kms de celui où Neil Armstrong avait pris contact avec le sol lunaire. Conrad et Bean ont séjourné en tout 31 h 30 sur la Lune, réalisant diverses expériences scientifiques, pendant que Gordon restait seul aux commandes de la capsule spatiale restée en orbite lunaire, ce dernier étant principalement chargé de reconnaître plusieurs autres points d'alunissage potentiels pour les missions ultérieures.

Les deux explorateurs ont réalisé deux sorties assez longues, qui les ont emmené assez loin dans l'Océan des Tempêtes et qui ont duré en tout 7 heures.
L'étage supérieur d'Intrepid a quitté le sol lunaire le 20 novembre à 15 h 36. La manoeuvre d'arrimage avec Apollo XII fut signalée à la station terrestre comme étant achevée à 18 h 58. Parmi les souvenirs rapportés de la Lune, Conrad et Bean ont soigneusement choisi 58,5 kilos de cailloux, ainsi qu'un des éléments de "Surveyor 3". Le vol spatial de retour se passe parfaitement. Apollo XII apparaît au dessus de la zone prévue des Samoa, suspendue à ses parachutes, le 24 novembre.

La plaque laissée par l'équipage sur la Lune


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