Pour leur premier vol Mercury, les américains ont utilisé une fusée Redstone. Il s'agit d'un missile sol-sol construit par Chrysler et dont la mise en service a eu lieu en 1953. Long de 21m, il a une masse de 28 tonnes.

Le 05 mai 1961, le vol MR-3, c'est le vol de Shepard. Le programme MR se terminera le 21 juillet 1961 avec le vol balistique de Grissom (opération MR-4) qui verra la perte de la cabine (à l'amerrissage) à la suite d'une explosion prématurée des systèmes de l'écoutille.

La première génération de cabine américaine est la Mercury, avec une masse de 1.360Kg. Cette masse a été imposé par la capacité du lanceur, la fusée Atlas sous sa version à 1 étage et demi, dite Atlas-Mercury...

Ainsi la firme McDonnell a réussi à construire une cabine conique dont la structure représente 300kg seulement, pour un diamètre de base de 1,75m. Cette dimension hors-tout laissant 1,45 pour l'astronaute qui est astreint à voyager comme assis sur une chaise dans un espace exigu, médiocrement climatisé et ne permettant que difficilement des observations de la Terre.

Il était équipé de 2 manches à balai (dont un de secours), et l'astronaute pouvait le piloter avec une grand souplesse.

Description des différentes missions "Mercury"
Coût du programme : 437 millions de dollars

Capsules

Equipage

Date de lancement

Durée de vol

Observations

Mercury-MR

 Alan SHEPARD

05-05-1961

15mn22s

Alan Shepard fait un bond de 15 min 22 s à une altitude de 187 km. Il parcourt 485 km

Mercury-MR

Virgil GRISSOM

27-07-1961

15mn37s

Virgil Grissom fait un bond de 15 min 37 s à une altitude de 188 km. Il parcourt 486 km

Mercury-MA-6

John GLENN

20-02-1962

4h55mn23s

John Glenn fait un vol de 4 h 55 min 23 s à une altitude de 256 km. Il parcourt 125 000 km

Mercury-MA-7

Scott CARPENTER

24-05-1962

4h56mn05s

Scott Carpenter fait un vol de 4 h 56 min 5 s à une altitude de 267 km. Il parcourt 125 000 km

Mercury-MA-8

Walter SCHIRRA

03-10-1962

9h13mn11s

Walter Schirra fait un vol de 9 h 13 min 11 s à une altitude de 283 km. Il parcourt 250 000 km

Mercury-MA-9

Gordon COOPER

15-05-1963

34h19mn49s

Gordon Cooper fait un vol de 34 h 19 min 49 s à une altitude de 267 km. Il parcourt 900 000 km

Total : 53 heures 55 minutes 27 secondes


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